jueves, 5 de enero de 2017

Muere Igor Volk, Jefe de cosmonautas del programa Buran

Igual tengo que cambiar en el título del blog "estela" por "lápida". Pero no, no me dedico solo a las glosas de los fallecidos... salvo cuando el finado es notorio.
E Igor Petrovich Volk, lo era. Nacido en la Ucrania de la Unión Soviética el 12/04/1937, se sintió pronto atraido por los aviones y en 1956 ya estaba pilotando reactores para la defensa aérea de la URSS. En 1965 entró en el Instituto de Investigación de Vuelo "Gromov" ( ЛИИ, -LII- por sus siglas en ruso) donde se dedicó a probar practicamente todo avión nuevo que la Unión soviética producía, desde cazas a transportes, o aviones comerciales como el TU-144 (el homólogo soviético al Concorde)

En julio de 1977 por el jefe LII se recluta a un grupo de entrenamiento especial en el marco del programa "Burán". Burán es la respuesta al Space Shuttle de los EE.UU. Igor Volk con siete mil horas de experiencia de vuelo es incluido en ellas. Tras pasar por el OKP -curso de preparación a cosmonauta-, en agosto de 1980 se crea el grupo de cosmonautas civiles destinados a volar en el Burán. Serán un total de cinco, y Volk es nombrado su comandante; los otros elegidos son Rimantas Stankyavicius, Oleg G. Kononenko, Anatoli Levchenko y Aleksandr Shchukin.
Imagen Spacefacts

Las autoridades espaciales soviéticas querían dar experiencia de vuelo espacial a estos cosmonautas y también saber como responderían al regresar del espacio, tripulando el transbordador espacial, así el 17/07/1984 Volk despegaba con Vladimir Dzhanibekov y Svetlana Savistkaya a bordo de la Soyuz T-12 con destino a la Salyut 7. Tras realizar experimentos conjuntos con la tripulación residente, al cabo de 11 días 19 horas y 14 minutos, aterrizaban en Kazakhstan, pero el vuelo de Volk, no terminaba ahí.
Imagen Spacefacts
Tras la típica foto de los tres recien llegados, al lado de la cápsula, Volk fue llevado en helicoptero al aeropuerto de Akhtubinsk, donde subió a un Tu-154LL que tenía los mandos de control del Burán y lo dirigió hasta hacerlo aterrizar en la pista Jubileo en el cosmódromo de Baykonur, y de allí fue subido a un MiG-25, desde donde voló otra vez de vuelta al aeropuerto de Akhtubinsk, donde se reunió con Dzhanibekov y Savistkaya y celebraron el final exitoso de su misión al espacio, y que un cosmonauta podía manejar un transbordador hasta un aterrizaje seguro.

Al igual que hizo EE.UU. con el programa ALT, la Unión soviética quiso probar las cualidades aerodinámicas de su nave con el Burán OK-GLI, que a diferencia del Enterprise del ALT, no era lanzado desde un avión, sino que despegaba gracias a unos turborreactores propios añadidos a los lados del timón de cola. Igor Volk junto a sus colegas de grupo realizaron un total de 25 vuelos de prueba en el periodo de diciembre de 1984 a diciembre de 1989, que certificaron la validez del diseño para el retorno desde el espacio.

Canal de Angleur48

El 29 de octubre de 1988, el Burán despegaba en un vuelo no tripulado al espacio e Igor Volk acompañaba su retorno a bordo de un caza MiG-25. Desgraciadamente, el programa del transbordador consumió casi todos los recursos destinados a actividades espaciales de una URSS que se acercaba a sus últimos días. Igor Volk, que habría sido el comandante del primer vuelo, vio como el programa Burán desvanecía y ya no volvía a volar al espacio.

Igor Petrovich Volk, falleció el pasado día 3 de enero. Memoria eterna para él.

viernes, 9 de diciembre de 2016

Murió John Glenn, el astronauta que no fue a la ISS ni a la Luna

Como decía en el post anterior, ayer día 8 murió John H. Glenn, el último de los Original Seven, los primero astronautas elegidos por la NASA para iniciar su aventura espacial. Tenía 95 años.

Un astronauta famoso, héroe para los estadounidenses pues fue el primero de ellos que alcanzó la órbita (contado en este blog AQUI) -cuando los soviéticos ya llevaban dos vuelos orbitales- superando en fama a cualquiera de sus compañeros de grupo, incluido Alan B. Shepard, el primero lanzado por la NASA, si bien en un vuelo suborbital.
Glenn en relajada postura a bordo de un barco, posiblemente el NOA, tras finalizar su vuelo Mercury. Imagen NASA

Pero no. Glenn no fue a la ISS ni a la Luna, como hoy he oido comentar en la radio o he visto por twitter. o_O Documentémonos un poquito antes de "disparar".
No fue a la ISS durante su segundo vuelo al espacio en la misión STS-95 del transbordador Discovery... simplemente porque la ISS no existía. La génesis de esta fue dos meses después, cuando en diciembre de 1998 se lanzó el vuelo STS-88 que acopló las dos primeras estructuras: el nodo Unity que trasportaba el shuttle Endeavour con el modulo ruso Zarya lanzado anteriormente. Y no fue a la Luna porque tras su vuelo Mercury, John Glenn se retiró de la NASA.

John Glenn era piloto de los Marines cuando fue seleccionado por la NASA en 1959.  Había tomado parte en combate en la Segunda Guerra Mundial y en la guerra de Corea, tras está estuvo como instructor y ya era conocido en su país pues había batido el récord del trayecto supersónico de Los Angeles-Nueva York en reactor, estableciéndolo en 3 horas y 23 minutos en una misión planeada por él.
Glenn era un patriota, una persona integra y muy religiosa, perteneciente a la Iglesia Presbiteriana. Nada más entrar en la NASA entendió la labor que su país les estaba requiriendo ante la inminente carrera espacial contra el enemigo soviético.
Glenn el tercero por la derecha, junto a los otros miembros de los "Original Seven". Imagen Flickr de la NASA

Llegados a este punto os recomiendo encarecidamente la lectura del libro de Tom Wolfe "Elegidos para la gloria" ("The right Stuff" en el original en inglés). Se trata de un libro que da un repaso a los primeros astronautas de la NASA y cuenta numerosas historias de la época. También se hizo una película pero no es ni tan completa ni atractiva, ni divertida como la novela.  La encontraréis en las librerías, es un buen regalo de navidad, o en vuestra biblioteca pública.

En ella se nos muestra a un John Glenn enfocado en la tarea al cien por cien, mientras los otros "jinetes de caza" se dedicaban a pilotar, hacer carreras de coches y correrse "aventurillas rosas"... Glenn tenía un Volkswagen familiar -en lugar de los Corvette de sus compañeros- y el tiempo libre lo dedicaba a estudiar y a hacer ejercicio físico. Consideraba que estaban puestos ahí para dar ejemplo al resto del pais... imaginad la opinión de aguafiestas que tenían sus compañeros de grupo.

Tras su misión Mercury decidió dejar la NASA y meterse en política, siendo elegido como Senador por Ohio en 1976, siendo reelegido en tres ocasiones más, lo que habla muy bien de él como representante político al tener semejante respaldo de sus votantes. Siendo senador, y estando en una comisión dedicada a la calidad de vida de la gente anciana, fue cuando se le ocurrió la idea de realizar un vuelo en el transbordador espacial como especialista de carga, para realizar estudios médicos "in situ" sobre una persona de edad -tenía 77 años entonces-. Trasladó su idea a la NASA y esta pensó que sería una buena idea, además de un gran espaldarazo publicitario para la Agencia. En dicho vuelo STS-95 coincidió con Pedro Duque, que iba a realizar su primer vuelo espacial a bordo del Discovery.
Glenn con Duque y Robinson durante la preparación al vuelo. Imagen NASA
Tras el vuelo los astronautas posan junto a una replica a escala de la nave Mercury como la que voló Glenn en 1962. Imagen NASA

En sus últimos años dió charlas y recibió numerosos homenajes, el último ponerle su nombre al aeropuerto de Columbus (Ohio). Tras sobrevivir a sus seis compañeros del Grupo 1 de la NASA, finalmente Glenn fallecía, rodeado de su esposa, hijos y nietos, debido a complicaciones de salud en razón a su avanzada edad.

Memoria eterna para John Glenn, héroe y pionero.

Homenaje a John Glenn: encuentra las semejanzas y las diferencias

John Glenn murió ayer día 8 a los 95 años. Pionero del grupo de astronautas originales del Mercury, realizó dos misiones espaciales. A la mente me vinieron estas dos fotos que siguen. Encuentra las similitudes y las diferencias.

La imagen superior, crédito NASA
La imagen inferior, crédito Spacefacts.de


Un post más detallado sobre John Glenn en una futura entrega.

lunes, 28 de noviembre de 2016

Oso Polar: una ayuda contra el frio para el traje "Sokol"

El esquema de lanzamientos actual de los Soyuz viene a ser estos últimos años en los meses Marzo-Mayo-Septiembre-Noviembre, e incluso en diciembre si hay algún retraso en la programación de vuelos.
Noviembre y diciembre en Baykonur son unos meses muy fríos, registrándose por ejemplo en el pasado lanzamiento de la Soyuz MS-03 temperaturas en el rango de los 20º bajo cero.
Si viste fotos del lanzamiento, observarías que Novitsky, Pesquet y Whitson llevaban un cubre-traje para sus Sokol. Estos cubre-trajes son usados por los cosmonautas desde el edificio donde se visten, hasta el momento en que entran en la Soyuz.

Los cosmonautas de la Soyuz TMA-07M ya los estrenaron en diciembre de 2012. Imagen Flickr de la NASA
De arriba a abajo Pesquet, Whitson y Novistky en la escalerilla para subir al Soyuz MS-03. Imagen Flickr de la NASA

A través de un vídeo, en ruso, publicado por Roskosmos, que incluyo más abajo, sabemos algo más de esta indumentaria, bastante más sofisticada que las capas impermeables que vimos en el lanzamiento de la Soyuz TMA-22.

En la compañía NPP Zvezda, fabricante de los trajes Sokol y Orlan (para los paseos espaciales), el ingeniero Aleksandr Yemelyanov , con la ayuda de una persona vestida con un traje Sokol, nos muestra en el vídeo el cubre-traje que extraoficialmente llaman "Oso Polar" -Белый медведь- en ruso.

El "Oso Polar" es pues una prenda de abrigo, y se trata de una especie de mono de trabajo, abierto por delante y con las perneras que se abren de arriba hacia abajo con velcros, en sus laterales.

El cosmonauta se lo pone como si se tratara de una chaqueta, primero los brazos....

Después se cierran las perneras con los velcros que discurren de arriba a abajo....

Posteriormente se le adhiere mediante corchetes y velcros el "escudo" pectoral, que completa el traje...

Y finalmente, las manoplas para sujetar la unidad portátil de mano con el sistema de ventilación, hasta llegar al módulo de descenso de la Soyuz.
(Todas las capturas anteriores, están extraidas del vídeo de Roskosmos.)

Así, cuando lancen la Soyuz MS-07 el próximo invierno y veas"ese traje diferente" ya sabes que se trata de proteger a los cosmonautas del frío kazajo y que te lo enseñamos aquí en La estela de Gagarin :-)

domingo, 20 de noviembre de 2016

Mes agitado de subidas y bajadas a la órbita

Días agitados en la exploración tripulada estos días. Para los que seguimos estás cosas via internet han sido días de dejarnos las pestañas en la red. Puedes ver un poco de la actividad reciente por mi twitter @TALsite, pero vamos a hacer aquí un pequeño repaso.

Empecemos con China. Tras su vuelo Shenzhou-10 en 2013, tuvieron que pasar -3 años- esperando a ver otra de sus misiones tripuladas. Shenzhou-11 fue lanzada el pasado 16 de octubre para una misión de unos 33 días de permanencia a bordo de su "nuevo" laboratorio espacial Tiangong-2, con Jing Haipeng, comandante veterano de Shenzhou-7 y Shenzhou-9, y Chen Dong como Operador, que no había volado al espacio. La crónica la hizo Daniel Marín en su blog y aquí os la enlazo.
Basado en origen en el programa espacial ruso, como ellos, tras 48 horas acoplaron y permanecieron en la Tiangong durante 29 días, 9 horas y 17 minutos. Durante su estancia en la Tiangong-2 se dedicaron a diversos experimentos como estudiar el crecimiento de lechuga, observación de capullos de gusanos de seda, ejercicio físico con aparatos de nuevo diseño, y el lanzamiento del minisatélite Banxing-2 que fotografió el complejo Shenzhou-Tiangong.

El día 18 a las 13:59:39 UTC, se produjo el regreso a tierra. En la siguiente infografía se detallan las fases. Como veis es muy similar al del Soyuz.
Crédito de la imagen Xinhua

El vídeo que va a continuación muestra el regreso de la nave. Si os fijáis, gracias a una cámara en el módulo de propulsión de la nave, se ve como los demás componentes se separan: primero el módulo orbital, y luego el de descenso que baja a tierra. Los astronautas en tierra son ayudados a salir de la capsula y no llegan a poner un pie en el suelo, no se sabe si por precaución o por necesidad debido a la duración del vuelo.

Vídeo del canal youtube de Scinews
Al parecer la nave aterrizó 100 kms. más lejos del punto programado. No se han dado detalles del por qué, si por baja prestación de los retrocohetes, retardo en su disparo o quizás condiciones climatológicas adversas. Los chinos son herméticos, y su régimen facilita la información justa que les interesa... y si te gusta bien, y sino también.
China tiene previsto mandar en Abril un carguero para repostar de combustible la Tiangong, y ha declarado que no habrá más misiones tripuladas hasta 2018 que irán a su nueva Estación CSS.

Y por la ISS, mientras ha habido bastante movimiento. Entre otros, una reorganización de asignación de cosmonautas debido a la disminución que Rusia quiere hacer en sus tripulaciones. Se juntó además con pequeños problemas técnicos en la cápsula de la Soyuz MS-02 que provocaron su retraso en el despegue. Así los cosmonautas de la Soyuz MS-01 estuvieron sólos a bordo de la ISS más tiempo del pensado. El 19 de octubre despegó la Soyuz MS-02 con Sergei Ryzhikov, Andrei Borisenko y Robert Kimbrough para completar los seis miembros de la Expedición 49... que solo coincidieron una semana juntos ya que debido a la proximidad del invierno, no se podía demorar más el regreso de la Soyuz MS-01.

La Soyuz MS-02 despega. Crédito NASA-Joel Kowsky

Anatoly Ivanishin, Takuya Onishi y Kathleen Rubins en la estepa kazaja tras aterrizar. Crédito NASA-Bill Ingalls

Y el pasado día 17 de noviembre a las 20:20:13 UTC, pocas horas antes del desacoplamiento de la Shenzhou-11, despegó la Soyuz MS-03 con Oleg Novitskiy (RUS), Peggy Whitson (USA) y Thomas Pesquet (ESA-Fr) a bordo. El francés era el único novato de la última selección de la ESA en volar al espacio.
Ayer por la noche a las 21:58:17 UTC, tras dos días de vuelo autónomo se acopló con la ISS y la Expedición 50 está completa y puede dedicarse a hacer ciencia.
De izda. a dcha. Pesquet, Novitskiy y Whitson en el simulador Soyuz. Crédito ESA-Stephane Corvaja

Los cosmonautas reciben permiso para el despegue. Visten cubre-trajes contra el frío ya vistos en el lanzamiento de Soyuz TMA-07M. Crédito ESA-Manuel Pedoussaut

Estela de gases del Soyuz MS-03 en foto de larga exposición. "Teletransportame Scottie 😄". Crédito NASA

Ya no quedan más vuelos tripulados en este 2016. Como dije por twitter: ¿Verá 2017 por fin el lanzamiento de una Starliner o Dragon tripuladas hacia la ISS? La fecha era 2017, pero no se ve muy claro si las empresas privadas cumplirán con la fecha inicial que se esperaba para lanzar astronautas americanos desde su suelo: el último despegue americano fue en 2011.

Para finalizar, un regalo: para ver cosas diferentes del lanzamiento de un Soyuz, visita este hashtag #MS03tweetup.
Un grupo de entusiastas espaciales acudieron a ver el despegue a Baykonur y lo contaron por twitter ¡Qué envidia me dan!

viernes, 11 de noviembre de 2016

Gemini 12 cumple 50 años

Dentro de la serie "Hace 50 años" hoy traémos aquí el aniversario de Gemini 12, pilotada por su comandante James A. Lovell -veterano de Gemini 7- y Edwin "Buzz" Aldrin. Sus suplentes eran Gordon Cooper y Eugene Cernan. Gemini 12 era la última misión del programa. Concebido Gemini como paso intermedio antes del programa Apollo para perfeccionar técnicas para el viaje a la Luna, había cumplido todos sus objetivos, salvo los paseos espaciales -EVAs- que se estaban resistiendo a sus astronautas.
De izda. a dcha. de adelante a atrás, Aldrin, Lovell, Cernan y Cooper.

El emblema de la misión tiene el doce en la posición que ocuparía en el reloj, con la nave oficiando de aguja de las horas. El fondo representa la luna, objetivo siguiente de la NASA. Los colores elegidos -naranja y negro- se deben a que el vuelo en un principio estaba previsto lanzarlo en el día de Halloween, si bien terminó despegando el 11/11/1966 a las 20:46:33 UTC.
En el emblema de la tripulación de reserva se aprecia representada la fiesta norteamericana de forma más clara: "¿Truco o trato?"
El emblema mas "Hallowinesco". Crédito: Tumblr de "Insert space here"

Para esta misión, vistos los problemas experimentados en EVAs anteriores, se cambió el enfoque desde los entrenamientos. Buzz Aldrin se introdujo en una piscina con su traje y herramientas y fue lastrado hasta lograr una flotabilidad neutra (se mantenía en suspensión dentro del agua). Ayudado por reposapies y agarraderas instaladas en la nave, podía asirse y trabajar mientras él permanecía quieto. También se introdujeron descansos programados entre tareas para evitar que Aldrin se sofocara y acabase empañando el visor y sobrecalentando el sistema de regulación de temperatura y humedad del traje: se acababa de instaurar la técnica de entrenamiento en tierra para los paseos espaciales.
Aldrin practicando la EVA en la Piscina.

Una vez en orbita la Gemini 12, el ordenador que debía guiarles en la aproximación y acoplamiento con la nave Agena, falló, dejando a los astronautas el trabajo. Armados con sus mapas y regla de calculo, fueron capaces de realizar la maniobra a la perfección, demostrando de cara a Apollo que un astronauta podía realizar los calculos en caso de necesidad.
Durante el resto de la misión Lovell y Aldrin observaron un eclipse de sol, y realizaron el paseo espacial. Aldrin estuvo poniendo, apretando y quitando tornillos, enchufando conectores y cortando cables para demostrar la capacidad de un astronauta de trabajar en espacio abierto. Al final de la EVA, aún le quedó tiempo a Aldrin para limpiar el cristal de la escotilla de Lovell, que le pidió ironicamente que de paso "le mirara el aceite" a la nave.

El día 14 tras 3 días, 22 horas y 34 minutos, amerizaron de forma automática en el Océano Atlántico poniendo punto final a un exitoso programa Gemini que había cumplido TODOS los objetivos propuestos y disipado las dudas iniciales de la NASA
Ahora todas las miradas estaban puestas en el programa Apollo, cuya primera misión AS-204 estaba programada para el 21 de Febrero de 1967.
Bueno todas las miradas, no. Muchas miraban hacia el Este ¿qué estaba pasando con los soviéticos? Desde antes de empezar el programa Gemini, cuando voló la Voskhod 2 del paseo espacial de Leonov no habían lanzado ninguna nave espacial tripulada. ¿Habrían abandonado la carrera hacia la Luna? ¿Estaban teniendo problemas?

El año 1966 se iba a cerrar como un éxito para la NASA. Sin duda tiempos mas espectaculares se esperaban para 1967: ¡Adelante con el proyecto Apollo!


Como postre, un vídeo que repasa la última misión del Proyecto Gemini:

Canal Youtube de Jeff Quitney

Todas las imágenes salvo que se indique lo contrario, tomadas de la NASA
Para saber más: la misión en Wikipedia
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