Día 24. Apollo 11 - Fin de misión: el objetivo de JFK ha sido cumplido

El vuelo de Apollo 11 está tocando a su fin. El viaje de regreso a la Tierra no tuvo incidencias y ya a los astronautas solo les restaba la separación del módulo de servicio y prepararse para la reentrada.
El módulo de mando en la reentrada atmosférica. Imagen NASA

El módulo de mando con la disposición de los astronautas durante la reentrada. Imagen NASA

Tras el despliegue de los tres paracaídas principales, el Columbia amerizó a las 16:50:35 UTC en el Océano Pacífico, donde era esperado por el USS Hornet que rápidamente despachó los helicópteros de rescate.
A diferencia de los anteriores vuelos, este presentaba una diferencia esencial: debido a la estancia sobre la Luna, se determinó que habría que aislar a los astronautas para evitar que pudieran transmitir posibles patógenos una vez en tierra.
El módulo de mando vacío tras la salida de los astronautas. Imagen NASA

Así los hombres-rana que asistieron al rescate, portaban trajes de aislamiento biológico, al igual que los que se pusieron Armstrong, Aldrin y Collins, antes de subir a la balsa de rescate. Posteriormente fueron izados al helicóptero de rescate que los trasladó al Hornet.

La recuperación de Apollo 11 desde los ojos de un hombre rana. Canal de John Wolfram

Los astronautas abandonan el helicoptero y se dirigen a la MQF. Imagen NASA

Una vez en el barco, el helicóptero fue trasladado a un hangar desde donde salieron para introducirse en la Unidad de Cuarentena Movil. "Mobile Quarentine Facility" -MQF-.

Video de la MQF. TheApollo11Channel

Nixon saluda a los astronautas del MQF. Imagen NASA

El MQF es cargado en el avión que lo trasladará a Houston. Imagen NASA

Posteriormente la MQF fue trasladada mediante avión a Houston, al Centro de vuelos tripulados donde estaba situado el Laboratorio de Recepción Lunar, "Lunar Receiving Laboratory" -LRL- donde los astronautas permanecerían aislados hasta el 11 de agosto en que les fue permitido salir y reunirse con sus familias.
Llegada de las rocas lunares al LRL. Imagen NASA

Ahora ya se podía celebrar el final de la misión. El mandato hecho en 1961 por Kennedy se había cumplido en plazo. La carrera lunar había terminado con un vencedor: Estados Unidos; pero seguirían visitando la Luna, tanto americanos, como soviéticos con sus sondas no tripuladas.
Celebraciones en el Control de Misión. Imagen NASA

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Dia 23: Apollo 11 - La conquista de la Luna, en aquella España de 1969 - Una visión personal

En 1969, en España vivíamos bajo la dictadura del General Franco, instaurada desde la Guerra Civil. Eran los años del desarrollismo y en el país, al igual que en el resto del mundo la economía crecía y la clase media empezaba a vivir un poco más dignamente, si bien los derechos de los ciudadanos estaban muy limitados.
Los vecinos se refrescan en la "playa" de la ribera derecha del río Ebro, pasado el puente de Hierro. Imagen perteneciente al proyecto GAZA (Gran Archivo Zaragoza Antigua) en Flickr.

Pero SI, esta España participaba en el programa Apollo pues teníamos una estación de seguimiento operada por la NASA -con algunos empleados españoles-, en Fresnedillas de la Oliva (Madrid), donde se recibían las señales de radio y televisión de las naves Apollo.
Foto de las instalaciones de Fresnedillas que operó hasta 1984 cubriendo los vuelos Apollo y ASTP. Imagen NASA

Junto a las estaciones de Goldstone (USA) y Camberra (Austrialia), aseguraban una cobertura de 24 horas de la misión.La estación española fue la primera que recibió los datos del alunizaje y los transmitió a Houston.
Esquema de la localización de las antenas de seguimiento Apollo. Imagen FayerWayer

Este que escribe era entonces un niño de 8 años -sí, soy mayor, lo sé- que solo estaba preocupado por jugar y pocas cosas importantes más. Yo vivía en Zaragoza, una ciudad que poco a poco iba haciéndose más grande y más moderna.
Coches en la confluencia de la calle Don Jaime y Plaza de España. Imagen perteneciente al proyecto GAZA en Flickr.

El transporte en la ciudad era realizado por tranvías y trolebuses, nada que ver con los sofisticados Apollo, pero bueno, era lo que había, y poco a poco se iban viendo más coches particulares. Los taxis eran negros con una raya amarilla de delante a atrás en la parte superior de las puertas.
Tranvía doble en la Plaza de las Canteras. El ordenador central del tranvía es el señor que se ve tras el cristal delantero, y que conducia de pie, como Armstrong. Imagen perteneciente al proyecto GAZA en Flickr.

En la siguiente imagen, arriba en el centro, se ve la Basílica del Pilar, sus torres eran lo más parecido a un cohete que teníamos los maños.
Vista aérea de la ciudad. Imagen perteneciente al proyecto GAZA en Flickr.

El curso había terminado, superado con nota, y en julio mis padres me mandaron de vacaciones con mis abuelos a un pueblo del interior de Castilla. Alli la vida transcurría aun más despacio, y recuerdo que no habia todavía agua corriente en las casas, ni las calles estaban asfaltadas. El periodico puede que lo recibieran tres personas del pueblo, y el único contacto con el mundo exterior era a través del televisor del Teleclub (os recomiendo el visionado del vídeo). Puede que en el pueblo hubiera algún televisor más, en alguna casa pudiente. Mi tío ya tenía su primer tractor, y la modernización también estaba llegando poco a poco al campo.
Así, mis primeros recuerdos claros de haber visto alguna información del programa Apollo llegó con Apollo-13, pero del primer alunizaje no recuerdo haber visto nada...ni tampoco haber oido nada por el pueblo: ¡una noticia tan fantástica no hubiera pasado desapercibida para un niño!

Niños y cabezudos. Imagen perteneciente al proyecto GAZA en Flickr.

¿Hola, puedo jugar con vosotros? ¿Con qué equipo voy?

Leer más sobre la estación de seguimiento de Fresnedillas.

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Día 22. Apollo 11: ¿Y si solo hubiera regresado Collins?

¿Qué hubiera ocurrido si Aldrin y Armstrong no hubieran podido despegar de la superficie lunar y reencontrado en la órbita con Collins? ¿O si se hubieran estrellado al alunizar?
Por supuesto nadie deseaba que esto ocurriera, pero por otra parte los pilotos del Modulo de Mando Apollo estaban entrenados para salir de la órbita lunar y regresar solos a la tierra.
La NASA siempre pendiente de los detalles, tenía preparado qué hacer en caso de desastre y había redactada una carta dirigida a toda la humanidad, para despedir a los astronautas que quedaban aislados y condenados a muerte en la Luna.
Imagen del funeral de Neil Armstrong en 2012. Crédito NASA

La carta es atribuida en su redacción a William Safire, escritor y periodista, y que redactaba discursos para Richard Nixon, quien sería el encargado de leerla. La carta decía así:

"El destino ha ordenado que los hombres que fueron a la luna a explorar en paz permanezcan en la luna para descansar en paz. Estos hombres valientes, Neil Armstrong y Edwin Aldrin, saben que no hay esperanza para su recuperación. Pero también saben que hay esperanza para la humanidad en su sacrificio.

"Estos dos hombres están dejando sus vidas en el objetivo más noble de la humanidad: la búsqueda de la verdad y el entendimiento. Serán llorados por sus familiares y amigos; serán llorados por su nación; serán llorados por la gente del mundo"; serán llorados por una Madre Tierra que se atrevió a enviar a dos de sus hijos a lo desconocido.

"En su exploración, animaron a la gente del mundo a sentirse como uno; en su sacrificio, atan más estrechamente la hermandad del hombre. En la antigüedad, los hombres miraban las estrellas y veían a sus héroes en las constelaciones. En los tiempos modernos, hacemos lo mismo, pero nuestros héroes son hombres épicos de carne y hueso.

"Otros les seguirán, y seguramente encontrarán su camino a casa. La búsqueda del hombre no será negada. Pero estos hombres fueron los primeros, y seguirán siendo los primeros en nuestros corazones".

"Por cada ser humano que mire a la luna en las noches venideras, sabrá que hay un rincón de otro mundo que es para siempre de la humanidad".

Al parecer, tras la lectura, habría una breve ceremonia a cargo de un clérigo que encomendaría sus almas, y los astronautas cerrarían las comunicaciones con el Control de la Misión. Atrapados en la Luna, morirían por asfixia al acabárseles el oxígeno disponible.

Afortunadamente, esta carta nunca sería necesaria en el programa Apollo.

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Día 21: Apollo 11, Donde ningun ser humano habia estado antes

El punto de aterrizaje del LM había sido en las coordenadas 0° 40' 26.69" N 23° 28' 22.69" E en el Mar de la Tranquilidad, en la Luna. Como os decía en el post anterior, lo primero programado era un descanso para los astronautas, pero ambos, con la adrenalina a tope, solicitaron permiso para anticipar el paseo espacial, haciendo el descanso después, y antes del despegue de regreso.

A las 02:39 UTC del día 21 Neil Armstrong abrió la escotilla del Eagle, e inició el descenso por los nueve peldaños de la escalerilla, activó la camara de televisión en blanco y negro para retransmitir el evento y a las 02:56:20 UTC posó su pie izquierdo en la superficie de la Luna, donde ningún ser humano habia estado antes
Aldrin desciende por la escalerilla fotografiado por Armstrong. Imagen NASA

A continuación pronunció para la historia las primeras palabras desde la superficie: Este es un pequeño paso para el hombre, un gran salto para la humanidad -"That's one small step for [a] man, one giant leap for mankind"-

Unos minutos después le siguió Aldrin que se unió a él en la superficie. Tras describir sus impresiones del panorama lunar, se pusieron a trabajar.
Plantaron la bandera de los Estados Unidos de América, que no ondearía debido a la falta de atmósfera, y el paquete de experimentos científicos -EASEP-, tal como habían entrenado.
Aldrin rinde honores a su bandera. Imagen NASA

Aldrin frente al LM, instalando experimentos del EASEP. Imagen NASA

Los astronautas descubrieron una placa en la pata de la escalerilla del LM en la que podía leerse: "Aquí los hombres del planeta tierra pusieron por primera vez su pie en la luna. Julio de 1969. Vinimos en paz en nombre de toda la humanidad", con las firmas de los tres astronautas, y la del presidente de su país.
La placa dejada en la luna, fotografiada en tierra antes del despegue. Imagen NASA

Posteriormente recibieron la llamada del presidente Richard Nixon, la llamada a más larga distancia nunca realizada, para felicitarles por la hazaña conseguida, y tras la recogida de unos 21 kgs. de muestras lunares, regresaron al LM a las 05:11 UTC, tras 2 horas y 32 minutos de paseo espacial -EVA-. Ahora venía el periodo de descanso a bordo del Eagle, una tarea tampoco sencilla vestidos con los trajes lunares.
Esquema del despegue de la luna y el acoplamiento con el CSM. Imagen NASA

Solo quedaba un paso para cumplir con el mandato de Kennedy: regresar sanos y salvos a la Tierra. Para ello primero debían reunirse con Collins, en órbita lunar, así que a las 17:54 UTC, tras 21 horas y 36 minutos en la superficie, ordenaron la ignición de la etapa de ascenso del LM y fueron al encuentro de su compañero, una de las pocas personas que no habían visto por televisión las primeras pisadas en la Luna, y que se reunirá con ellos tras el acoplamiento a las 21:35: UTC.

Todas las imágenes tomadas de la web de la NASA
Para saber más: Apollo Lunar Surface Journal

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Dia 20: Apollo 11 - "Listos para el alunizaje"

Con esta palabaras "You're Go for landing", Neil Armstrong y Buzz Aldrin recibieron la luz verde para el intento de alunizaje. Esta era la fase de la misión que nunca se había intentado antes y que estaba llena de riesgos desconocidos.
En el siguiente vídeo de la NASA, que tenéis completo al final del post, se reproduce todo el proceso del alunizaje con inserción de las conversaciones mantenidas entre Houston y la nave. Aparecen también imágenes de Charlie Duke, el Capcom del alunizaje o Gene Kranz, director de vuelo. A la derecha aparecen datos útiles para entender descenso, como el tiempo total de misión, el tiempo de descenso propulsado, el programa de ordenador en uso, una escala con un altímetro (en pies) y una imagen móvil con el ángulo de inclinación del LM.
Captura de imagen del vídeo de la NASA.

Durante el descenso hubo más de un susto cuando se activaron varias alarmas ("1202 alarm"), que gracias a las simulaciones sabían que correspondían a sobrecargas de los ordenadores que no podían procesar tanta cantidad de datos, con lo cual los astronautas recibieron orden de seguir adelante. Cuando se acercaban a la superficie, Armstrong vio que se dirigían a una zona rocosa y ascendió con sangre fría y dirigió el Eagle hacia una zona más despejada, con Aldrin leyéndole velocidades y los valores de combustible restante (que aparecen en el video como "time to bingo call") y que hubieran supuesto la separación de la fase de descenso, y la vuelta hacia el módulo de mando Columbia, y el aborto de alunizaje.Con solo 17 segundos de combustible restante en la etapa de descenso se encendió la luz de contacto de los sensores de las patas del LM. Tras 12 minutos y 36 segundos de descenso propulsado, a las 20:17:40 UTC, el Eagle aluniza.

Captura de imagen del vídeo de la NASA.

¡El ser humano había llegado a la Luna!

Captura de imagen del vídeo de la NASA.

"Aquí Base Tranquilidad, el Eagle ha aterrizado", radió Neil Armstrong. El capcom Charlie Duke le respondió: "tenemos aquí un grupo de gente a punto de volverse azules. Respiramos de nuevo. Muchas gracias"
A partir de ahora hay programadas unas horas de sueño y descanso de los astronautas, antes del paseo espacial...

El vídeo completo:



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Dia 19: Y los sovieticos, ¿se habían olvidado de la Luna?

Ante la inminencia del primer alunizaje estadounidense, los soviéticos -que siempre han estado en la carrera lunar-, ven que su cohete lunar N-1, no se halla listo para responder a los americanos. Todos los intentos hecho han acabado en fracaso, y el programa lunar tripulado soviético no va a poder responder al reto de Apollo 11.
En la imagen, de izda. a dcha. el cohete N-1, la sonda no tripulada Luna 16 y el Lunokhod en el Memorial Museum of Astronautics. Imagen Wikimedia

El cohete lunar soviético N-1 en la plataforma. Crédito de la imagen: National Reconnaissance Office - NASA

Los dirigentes espaciales soviéticos, en un intento por minimizar el éxito americano en caso de alunizaje, planean enviar una sonda de exploración automática Luna de recogida de muestras para minimizar el éxito americano. En caso de exito el mensaje será claro: "La Unión Soviética no tiene la necesidad de arriesgar la vida de sus ciudadanos para obtener muestras de suelo lunar"

Así el 13 de julio lanza la nave Luna-15, que llega a nuestro satélite el día 20 y queda en una órbita de aparcamiento a la espera de iniciar el descenso.
Diagrama de la sonda Luna-16 en su configuración de aterrizaje, con las fases de recogida de muestra y regreso en la columna de la derecha. Esta misión fue una repetición exitosa de la misión Luna-15. Crédito de la imagen Historic Spacecraft

A las 15:46:43 UTC del 21 de julio, los controladores soviéticos ordenaron el descenso de la sonda, pero tras 237 segundos de funcionamiento del motor, toda la telemetría desapareció. La sonda Luna-15, debido a un incorrecta orientación en el momento del encendido, se estrelló en una montaña de Mare Crisium.
Los soviéticos guardaron silencio, agacharon las cabezas y volvieron al trabajo. El sistema era válido.

Bajo estas líneas reproduzco una imagen, hallada a través del buscador de imágenes, en la web Moon In. Aunque he buscado, no he hallado las condiciones de uso de la imagen, pero quería darle difusión porque me parece muy interesante y me ha gustado mucho. Si el propietario de la misma no desea que aparezca en este post, o quiere que le acredite de otra manera, solo tiene que hacermelo saber a través del email o en comentarios, y será retirada.

La imagen, diseñada a semejanza del emblema de Apollo 11, presenta el mismo esquema que esta. Un ave alunizando, con la tierra al fondo. La diferencia es que se trata de un buho, que el aterrizaje es desde la izquierda, y que porta en sus garras la estrella comunista en lugar de una rama de olivo.
Emblema -no oficial- de la misión Luna-15. Credito Moon In

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